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Hay vida en las profundidades del mar

Posted on: 5 febrero 2010

Sorpresa y fascinación es la reacción de los investigadores que están catalogando por primera vez la vida de los océanos cuando se percatan del descubrimiento de miles de especies, muchas de ellas nuevas para la ciencia y que, en muchos casos, viven en profundidades donde reina la oscuridad.

Los científicos del Censo de la Vida Marina (CVM), un proyecto internacional que presentará este año el primer listado de la vida oceánica, ya han registrado 17,650 especies que viven a más de 200 metros de profundidad, y otras 5,722 que habitan a más de un kilómetro del fondo.

A dicha distancia casi no llega la luz del sol. Es lo que los estudiosos definen como la “zona de crepúsculo”, pues la falta de iluminación impide el proceso de fotosíntesis y, por lo tanto, la existencia de flora activa.

Según han logrado determinar los expertos, hay numerosos organismos vivos que habitan a profundidades de hasta cinco kilómetros. El doctor Robert Carney, uno de los responsables del proyecto que estudia la vida a lo largo de los márgenes continentales del mundo, destacó que es “difícil entender que haya tanta diversidad” en el fondo de los mares y océanos.

Entre las criaturas más extrañas que encontraron los investigadores está un octópodo de dos metros de longitud, que vive a 1.5 kilómetros en el fondo de las aguas del centro del océano Atlántico y que fue bautizado como Dumbo, en alusión al elefante volador, por las largas aletas con forma de orejas que utiliza para desplazarse.

“Aunque el barro de los fondos profundos parece ser monótono y pobre en alimentos tiene la máxima diversidad de especies posible”, señaló Carney, al relacionar esta diversidad con las numerosas maneras de supervivencia que tienen que desarrollar los organismos vivos para sobrevivir en un ambiente tan hostil.

Los expertos también destacaron la existencia de un gusano marino que fue sorprendido mientras ingería crudo petrolífero en las aguas del Golfo de México. Y en dicho lugar, a 2.7 kilómetros de la superficie, los científicos grabaron en video el momento en que una larva transparente avanzaba apoyándose en sus numerosos tentáculos.

Los responsables del censo manifestaron que es “indescriptible” la cantidad de especies descubiertas, desde invertebrados multicolores hasta corales y erizos de mar que son capaces de sobrevivir un kilómetro por debajo de la superficie marina.

La sorpresa

En la imagén se ve un ejemplar de Enypniastes, un pepino marino capturado a una profundidad de 2,750 metros en el Golfo de México.

Carney, profesor de la Universidad Estatal de Luisiana, en Baton Rouge, Estados Unidos, subrayó que la mayoría de criaturas recogidas de los fondos abismales son nuevas para la ciencia y que de los 680 especímenes de copépodos, subclase de Crustáceos, que se recolectaron solo se conocían siete.

Forma de vida

Mike Vecchione, investigador del Instituto Smithsonian de Washington, dijo que una de las principales contribuciones del proyecto es un mejor entendimiento de cómo “el ecosistema marino está estructurado verticalmente”.

“La mayoría de los alimentos se producen en la superficie y caen al fondo, donde no existe luz que permita su creación, pero proporcionan sustento a una increíble variedad de formas de vida”, explicó Vecchione.

Otras sorpresas

Investigadores cubanos y españoles hallaron en Cuba una singular babosa marina que emite destellos luminosos cuando es importunada. Además dos de los biólogos han descrito otras cinco especies nuevas de estos moluscos en las islas Canarias, considerada un verdadero fósil viviente.

Lo que preocupa

El doctor Paul Snelgrove, director del Departamento de Ambientes Marinos a Grandes Profundidades de la Universidad Memorial de Terranova, Canadá, expresó su preocupación por el impacto que el cambio climático tiene en la cadena alimentaria.

Por eso indicó que “la caída de la productividad de comida en la superficie empieza a notarse en el fondo marino, con cantidades cada vez más limitadas de alimentos, y hemos observado que menos materiales caen en el fondo”.

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